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アジア王者は逃したが、大きな収穫も。飛び級で参戦の17歳バルサ髙橋仁胡は新たな発見だった【U-20代表】

カテゴリ:日本代表

松尾祐希

2023年03月18日

17歳SBに指揮官も手放しで賞賛

攻守に際立つプレーを見せた髙橋は、一気に左SBのレギュラー候補に名乗り。写真:佐藤博之

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 惜しくも準決勝でイラクにPK負けを喫し、もうひとつの目標であるアジア王者の座は逃した。中2日の連戦で疲労が溜まり、本来の動きが見せられなかったとはいえ、勝負どころで勝ち切れなかったのは課題として残る。

 だが、今大会で得られた収穫は多い。試合を重ねるごとに逞しくなり、過去の体験を上手く使いながら戦ったことは大きな成長だ。プレー面でもぶっつけ本番を言い訳にせず、大会期間中にアジャストさせながらチームとして一致団結。「全員が腐らずにやっているのも、このチームの強さのひとつ」と北野颯太(C大阪)が振り返った通り、どんな状況でもチームのために戦う姿勢を見せられたのはプラスの材料だ。

 準々決勝では累積警告で出場停止だった松村晃助(横浜ユース)が、スタッフにできることを探して相談するなど、誰もがチームのために戦おうとする姿勢を持ち合わせていた。バラバラにならず、ピッチ内外で仲間のために戦う姿勢も今大会で培ったモノだろう。

 個人を見ても、松木や熊田といった選手が際立った活躍を見せ、田中隼人(柏)や山根陸(横浜)も献身的なプレーで勝利に貢献。何より新たな発見だったのが、飛び級でメンバー入りした髙橋仁胡(バルセロナ)だ。

 初出場となった第2戦で、初めて日の丸をつけて公式戦に挑んだ結果、重圧から思うようなプレーが見せられなかった。しかし、スタメンに抜擢された準々決勝では目覚ましいパフォーマンスを披露。的確なポジショニングやプレー強度はもちろん、スプリントも最後まで繰り返し、素晴らしいスルーパスを通す場面もあった。
 
 指揮官も「あの歳で日本代表の重みを感じられるのは素晴らしい。良かったね」と手放しで賞賛するなど、17歳とは思えないプレーで一気に左SBのレギュラー候補に名乗りを上げた。

 そうした突き上げが見られた点は今大会の収穫。とはいえ、まだまだ足りていない。実際にJ1でレギュラーを張っているのは松木のみで、さらなる活躍が求められる。本大会ではチェイス・アンリ(シュツットガルト)、福井太智(バイエルン)、中井卓大(レアル・マドリー)といった海外組の招集も可能性があり、今大会に出場した23名のうち、W杯に出場する21名の枠にどれだけ残るかは今後の活躍次第だろう。

 現状に満足せず、さらなる飛躍を遂げなければ、本大会での躍進は見えてこない。実りあるウズベキスタンでの2週間を経て、今大会のメンバーがどのような成長を遂げていくのか注目したい。

取材・文●松尾祐希(フリーライター)

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